NASA nombra a montaña de Marte en honor de científico mexicano

Rafael Navarro, fallecido en enero, se convirtió en líder mundial en el estudio de la astrobiología.

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(NASA)
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El nombre de Rafael Navarro, astrobiólogo mexicano dedicado a la búsqueda de un segundo ejemplo de vida en el Universo, ha vuelto a trascender las fronteras de la Tierra para erigirse en Marte.

Esto luego de que el equipo de científicos e ingenieros de la NASA que trabajan con el robot explorador Curiosity decidieran nombrar una montaña del Planeta Rojo precisamente como "Rafael Navarro", con el objeto de homenajear al investigador del Instituto de Ciencias Nucleares (ICN) de la UNAM fallecido el 28 de enero pasado.

Paul Mahaffy, líder del grupo de expertos de la NASA y principal promotor de la iniciativa, dijo a través de un comunicado de la UNAM:

"Como equipo decidimos que sería una buena forma de honrar a nuestro colaborador y amigo Rafael Navarro González. Había tres opciones de objetos; lo hablamos con Fabiola (su viuda), Karina (su hija) y su hermano Rafael, y ellos decidieron que ese podría ser.

Sabemos que los nombres oficiales para los objetos en el espacio los da la Unión Astronómica Internacional, pero creemos que con esta iniciativa el nombramiento formal será más rápido.

Rafael fue un buen amigo y científico dedicado, y ha sido un privilegio y honor para el equipo de exploración de Marte trabajar con él por varios años",

La trayectoria de Rafael Navarro

Luego de reanalizar los experimentos de las sondas Viking de la NASA que amartizaron en 1976, buscando demostrar por qué habían fallado en encontrar materia orgánica donde sí la había, Navarro, biólogo y doctor en química, se convirtió en líder mundial en el estudio de la astrobiología y colaboró con la NASA en el desarrollo del equipo Sample Analysis at Mars (SAM, por sus siglas en inglés).

Este laboratorio portátil ha revisado la química del suelo, rocas y aire marcianos, y ha sido clave en los hallazgos realizados por la misión Curiosity hasta el momento, como la detección de compuestos orgánicos conservados en rocas sedimentarias lacustres al interior del cráter Gale.

"(Es la) primera evidencia concreta de compuestos orgánicos antiguos en Marte; un hallazgo muy importante", declaró en 2018 el astrobiólogo mexicano, quien se hizo merecedor de reconocimientos globales, como la Medalla Alexander von Humboldt de la Unión de Geociencias de Europa y el Premio en Ciencias de la Tierra de la Academia Mundial de Ciencias.

La montaña "Rafael Navarro" se localiza al noroeste del cráter Gale, cerca del Monte Sharp, donde está trabajando Curiosity desde su arribo a suelo marciano en agosto de 2012.

¿Cómo es la montaña Rafael Navarro? 

Se trata de una región de transición rica en arcillas y una de las que más sulfatos minerales tienen, lo que puede ayudar a científicos a comprender mejor los cambios en el clima de Marte que lo llevaron a sus actuales condiciones.

Sitio clave el próximo año para los trabajos de Curiosity, aseguró Ashwin Vasavada, científico del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA.

(NASA)

Anteriormente, el equipo de esta misma misión, predecesora de Perseverance, ha dado nombre a otros sitios explorados por el robot en honor a científicos fallecidos y con investigaciones de gran relevancia, como Jake Matijevic, John Klein, Heinrich Wänke y Nathan Bridges.

Asimismo, la Unión Astronómica Internacional nombró a un cráter de la Luna en honor al astrónomo mexicano Luis Enrique Erro. Mientras que, en 2015, una estrella de la constelación Camelopardalis -la Jirafa- fue nombrada Tonatiuh, y su exoplaneta como Meztli, en honor a los dioses nahuas del Sol y la Luna.

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